In estate, interi pendii di alberi sono diventati marroni. È l'inizio del collasso dell'ecosistema?

In estate, interi pendii di alberi sono diventati marroni. È l'inizio del collasso dell'ecosistema? Rachele Nolan, CC BY-NC

La siccità nell'Australia orientale è stata un driver significativo di questa stagione incendi senza precedenti. Ma quest'estate ha causato anche un'altra calamità ambientale, meno nota: intere colline di alberi sono passate dal verde al marrone.

Abbiamo osservato estese morti di baldacchino dal sud-est del Queensland fino a Canberra. Segnalazioni di altri alberi morti e morenti provenienti da altre regioni dell'Australia stanno attraversando il progetto scientifico cittadino, il Detective albero morto.

Alcuni alberi morti non sono uno spettacolo insolito durante una siccità. Ma in alcuni punti, è la prima volta nella memoria vivente che tanto baldacchino è morto.

Gli ecologi stanno ora riflettendo sulle implicazioni. Ci sono avvertenze che alcune specie di alberi australiani potrebbero scomparire da gran parte delle loro gamme mentre i cambiamenti climatici cambiano. Potremmo assistere all'inizio del collasso dell'ecosistema?

In estate, interi pendii di alberi sono diventati marroni. È l'inizio del collasso dell'ecosistema? Ampio dieback di baldacchino a Kains Flat, Nuovo Galles del Sud, gennaio 2020. Matt Herbert

Perché i baldacchini stanno morendo ora?

Gran parte dell'Australia orientale è stata in siccità dall'inizio del 2017. Mentre questa siccità non è ancora lunga quanto la siccità del millennio, sembra essere più intensa. Molte aree hanno ricevuto le precipitazioni più basse mai registrate, compresi lunghi periodi di tempo nessuna pioggia. Questo è stato abbinato a temperature sopra la media e onde di calore estreme.

Maggiore è la temperatura, maggiore è la perdita di umidità dalle foglie. Questo di solito è buono per un albero perché raffredda il baldacchino. Ma se non c'è abbastanza acqua nel terreno, la maggiore perdita d'acqua può spingere gli alberi sopra a soglia, causando estese "bruciature" delle foglie o dorature. L'ampio dieback del baldacchino che abbiamo osservato questa estate suggerisce che il terreno era finalmente diventato troppo secco per molti alberi.

In estate, interi pendii di alberi sono diventati marroni. È l'inizio del collasso dell'ecosistema? Deficit di precipitazioni diffuse e temperature più elevate in molte parti dell'Australia. Ufficio di Meteorologia

Gli alberi sono morti?

Gli alberi marroni o nudi non sono necessariamente morti. Molti eucalipti possono perdere tutte le foglie ma ricominciare dopo la pioggia.

Molte parti dell'Australia orientale sono ora arrossate di verde dopo la pioggia. In queste aree, sarà importante valutare l'entità del recupero degli alberi. Se gli alberi non mostrano segni di recupero dopo piogge significative, è improbabile che sopravvivano. In alcuni casi, riserve di carboidrati - di cui gli alberi hanno bisogno resprout nuove foglie - potrebbe essere troppo impoverito per il recupero degli alberi.

In estate, interi pendii di alberi sono diventati marroni. È l'inizio del collasso dell'ecosistema? Snowgums nell'area del New England che si è ripetuta nel marzo 2020, a seguito di forti piogge. Gli alberi hanno perso gran parte del loro baldacchino durante la siccità nel 2019. Trevor Stace, Università del New England

La siccità può anche ostacolare il recupero post-incendio. La maggior parte delle foreste di eucalipti alla fine si riprende dagli incendi boschivi rifiorendo nuove foglie. Alcune foreste si riprendono anche quando il fuoco fa germogliare le piantine.

Ma è probabile che alcune foreste che ora si stanno riprendendo da un incendio stessero già lottando contro il dieback del baldacchino. Quindi questi due disturbi metteranno alla prova la resistenza delle nostre foreste alla siccità e agli incendi boschivi.

Gli alberi che si stanno riprendendo dalla siccità e / o dal fuoco possono anche entrare nella "spirale del dieback". La nuova scia di foglie dopo la pioggia può rendere un pasto particolarmente gustoso per gli insetti. Gli alberi tenteranno quindi di far crescere più fogliame in risposta, ma la loro capacità di continuare a produrre nuove foglie diminuisce gradualmente man mano che esauriscono le riserve di carboidrati e possono morire.

La spirale Dieback ha portato a una perdita di alberi estesa in passato, anche nel Zona del New England del Nuovo Galles del Sud.

Dovremmo essere preoccupati?

La capacità degli eucalipti di rigenerarsi li rende naturalmente resistenti alla siccità estesa. Ci sono alcuni record di dieback del baldacchino da gravi siccità in passato, come il Federazione Siccità. Partiamo dal presupposto (anche se non lo sappiamo per certo) delle foreste recuperate dopo questi eventi. Quindi potrebbero riprendersi dopo l'attuale siccità.

Tuttavia, è difficile non preoccuparsi. I cambiamenti climatici porteranno un aumento della siccità, delle ondate di calore e degli incendi che potrebbero, nel tempo, vedere estese perdite di alberi attraverso il paesaggio - come è successo sul Alta pianura di Monaro dopo la siccità del millennio.

Ricerca australiana nel 2016 ha avvertito che a causa dei cambiamenti climatici, l'habitat del 90% delle specie di eucalipti potrebbe declinare e 16 specie dovrebbero perdere il loro ambiente domestico entro 60 anni.

Un simile cambiamento avrebbe enormi conseguenze sul funzionamento degli ecosistemi, riducendo la capacità di servizi ecosistemici come lo stoccaggio del carbonio, l'alterazione delle risorse idriche del bacino idrografico e la riduzione dell'habitat per gli animali nativi.

In estate, interi pendii di alberi sono diventati marroni. È l'inizio del collasso dell'ecosistema? Alcuni alberi hanno rifiorito nuove foglie dopo aver perso la chioma. Ma in alcuni casi queste foglie ora stanno morendo, come su queste gengive scribacchiate nella NSW Pilliga nell'agosto 2019. Rachele Nolan

Dove da qui?

In estate, interi pendii di alberi sono diventati marroni. È l'inizio del collasso dell'ecosistema? Record di alberi morti e morenti sulla mappa di Dead Tree Detective. Detective albero morto

I proprietari terrieri possono aiutare i cespugli a recuperare le loro proprietà dopo la siccità, proteggendo le piantine germinative dal bestiame e raccogliendo i semi locali per la successiva rigenerazione. Gli alberi che sembrano morti non dovrebbero essere abbattuti poiché potrebbero riprendersi e anche se i morti possono fornire un prezioso habitat per gli animali.

Ancora più importante, tuttavia, dobbiamo monitorare attentamente gli alberi per vedere dove sono morti e dove si stanno riprendendo. Un progetto di scienza dei cittadini, il Detective albero morto, sta aiutando a mappare l'entità della morte degli alberi in tutta l'Australia.

Le persone inviano foto di alberi morti e morenti: ad oggi sono stati caricati oltre 267 record. Questi registri possono essere utilizzati per individuare dove monitorare le foreste durante la siccità, comprese le valutazioni sul terreno della salute degli alberi e quantificare le risposte fisiologiche degli alberi allo stress da siccità.

Non esiste un programma di monitoraggio della salute delle foreste in Australia, quindi questo set di dati ha un valore inestimabile per aiutarci a determinare esattamente quanto siano vulnerabili le foreste australiane nei confronti del doppio cruccio di grave siccità e incendi boschivi.The Conversation

Circa l'autore

Rachael Helene Nolan, ricercatore post-dottorato di ricerca, Western University di Sydney; Belinda Medlyn, professoressa, Western University di Sydney; Brendan Choat, professore associato, Western University di Sydneye Rhiannon Smith, ricercatore, Università del New England

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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