Lo strato di ghiaccio antartico orientale può causare problemi

Lo strato di ghiaccio antartico orientale può causare problemiLa calotta glaciale di Riiser-Larsen nell'Antartide orientale. Immagine: da Ben Holt, NASA, tramite Wikimedia Commons

La calotta glaciale dell'Antartide orientale potrebbe innalzare il livello del mare molto più di quanto si pensasse. Ma non c'è modo di conoscere il peggio per gli anni 40 ancora.

Nuove ricerche hanno confermato uno dei peggiori incubi della scienza del clima: l'instabilità della calotta polare antartica orientale.

Questa grande massa regge abbastanza acqua per aumentare i livelli del mare con i misuratori 53 in tutto il mondo. E i ricercatori hanno confermato che un tratto della linea costiera polare meridionale si è sciolto molte volte in passato: abbastanza da innalzare il livello del mare di 3-5 metri.

Un aumento di appena un metro renderebbe almeno 100 milioni di abitanti delle coste senzatetto.

E un secondo studio separato ha dimostrato che - qualunque cosa accada in Antartide - l'umanità lo è improbabile che sia in grado di fare un'ipotesi precisa prima della metà del secolo.

Gli scienziati statunitensi riferiscono in la rivista Nature che andarono in quella che chiamarono la Costa Sabrina dell'Antartide orientale per cercare prove geologiche e geofisiche del cambiamento.

"La diffusa perdita di banchi di ghiaccio dell'Antartide, guidata da un oceano riscaldato o da un'atmosfera di riscaldamento, potrebbe significare un disastro per le nostre coste"

Sebbene la regione occidentale e la penisola antartica si riscaldino rapidamente, per decenni gli scienziati hanno assunto che la grande massa di ghiaccio nell'Antartico orientale fosse stabile.

Ma l'anno scorso un gruppo di ricerca ha esaminato più da vicino flusso di meltwater da uno dei ghiacciai della regione e concluse che non era stabile e che qualsiasi fusione poteva causare un drammatico aumento dei livelli del mare.

L'ultimo studio conferma questo sospetto. "Si è scoperto che per gran parte della storia della calotta antartica orientale, non era la grande lastra di ghiaccio stabile comunemente percepita, con solo piccole variazioni di dimensioni nel corso di milioni di anni", ha detto Sean Gulick, dell'Istituto per geofisica dell'Università del Texas, uno di quelli che hanno guidato lo studio.

"Piuttosto, abbiamo prove per una calotta glaciale molto dinamica che è cresciuta e si è ridotta significativamente tra periodi glaciali e interglaciali. C'erano anche spesso lunghi intervalli di mare aperto lungo la costa Sabrina, con limitata influenza glaciale. "

E il suo co-autore Amelia Shevenell, della University of South Florida ha detto: "Mentre il ghiaccio si scioglie, il livello del mare globale aumenta. La maggior parte della Florida si trova a diversi metri sopra il livello del mare.

Catastrofe per la Florida

"Stiamo già osservando gli effetti dell'aumento dei mari causati dallo scioglimento delle calotte glaciali e dal riscaldamento degli oceani. Nella nostra regione di studio c'è abbastanza ghiaccio da innalzare il livello globale del mare fino ai piedi 15 (5m). Questo, in isolamento, sarebbe catastrofico per la Florida. "

Ma gli investitori immobiliari e i cittadini che mettono i loro soldi in Florida non hanno probabilità di ottenere una certezza a lungo termine: né le centinaia di milioni di persone che vivono in comunità basse dal Bangladesh al Delta del Nilo, dagli atolli corallini di Kiribati nel Pacifico ai polder dei Paesi Bassi in Europa.

Questo perchè un secondo studio, nella rivista Earth's Future, guidato da scienziati del New Jersey e del Massachusetts, riporta che le stime dei cambiamenti futuri rimarranno probabilmente incerte fino a circa 2060.

"C'è molta ambiguità nelle proiezioni post-2050 sull'innalzamento del livello del mare e potremmo dover convivere con quello per un po '", ha detto Robert Kopp, direttore del Dipartimento di Scienze della Terra, dell'Oceano e dell'Atmosfera presso la Rutgers University. "Potremmo ritrovarci con i piedi 8 del livello del mare in 2100, ma non è probabile che ci sia una chiara prova di ciò da parte di 2050."

Quello che succede sarà influenzato da azione internazionale promessa dalle nazioni 197 a Parigi in 2015 adottare misure per ridurre le emissioni di gas serra prodotte da centrali elettriche, camini delle fabbriche e scarichi delle auto.

Limite possibile

Se questi sono ridotti a zero nel prossimo 40 circa, l'innalzamento del livello del mare potrebbe essere limitato. Se le nazioni continuassero a bruciare combustibili fossili a un ritmo sempre crescente, allora alla fine tutti i chilometri di ghiaccio accumulati sull'Antartide potrebbero sciogliersi.

La velocità con cui i ghiacciai polari si fondono sarà inizialmente governata dalla stabilità delle banchise di ghiaccio lungo la costa che rallentano il flusso glaciale.

"La diffusa perdita di banchi di ghiaccio dell'Antartide, guidata da un oceano riscaldato o da un'atmosfera di riscaldamento, potrebbe significare disastri per le nostre coste, e ci sono prove geologiche che supportano ciò che i modelli ci stanno dicendo", ha detto co-autore Rob Deconto, dell'Università del Massachusetts ad Amherst.

"Stiamo facendo progressi, ma non sappiamo ancora esattamente quando questi processi potrebbero iniziare e quanto velocemente il livello del mare potrebbe aumentare se lo fanno. Le griglie di ghiaccio sono la chiave.

"Trattengono il flusso di ghiaccio antartico verso l'oceano, quindi non vogliamo perderli. Il problema è che non durano molto a lungo quando sono seduti in acqua calda o se sono coperti con acqua di disgelo estiva, quindi tenere sotto controllo le temperature globali è fondamentale. "- Climate News Network

L'autore

Tim Radford, giornalista freelanceTim Radford è un giornalista freelance. Ha lavorato per Il guardiano per 32 anni, diventando (tra le altre cose) lettere editore, editor di arti, redattore letterario e redattore scientifico. Ha vinto il Associazione degli scrittori britannici di scienza premio per scrittore scientifico dell'anno quattro volte. Ha servito nel comitato del Regno Unito per il Decennio internazionale per la riduzione delle calamità naturali. Ha tenuto conferenze sulla scienza e sui media in dozzine di città britanniche e straniere. 

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