Il mondo inaspettatamente emozionante dei refrigeranti

Blog degli ospiti scritto da Tilden Chao. Tilden è uno studente universitario alla Yale University che ha lavorato nel team di politica HFC di NRDC nell'estate del 2021. Nel campus, Tilden dirige il Iniziativa sui refrigeranti di Yale, un progetto finalizzato allo sviluppo di soluzioni di gestione del refrigerante nei campus universitari.

In cima a East Rock, una scogliera di roccia trappola nella mia casa di New Haven, nel Connecticut, ogni parte della città è immediatamente visibile. Gli edifici per uffici marroni lasciano il posto a banchine e vettori merci a Long Island Sound. I fumaioli d'argento della centrale elettrica di Sterling sorgono dagli edifici in mattoni rossi sottostanti. L'Interstate-95, brulicante di auto e semirimorchi, circonda la città come una collana di cemento.

La vista da East Rock rivela anche aspetti minori dell'industrializzazione. Le unità di condizionamento dell'aria in alluminio bianco punteggiano i tetti e le finestre della città, diffondendo aria fresca in edifici per uffici, scuole e appartamenti. I refrigeratori delle centrali elettriche generano acqua refrigerata che scorre attraverso le pareti dello Yale New Haven Hospital, mantenendo freschi pazienti e medici nella calura estiva. I camion e i magazzini refrigerati costituiscono un anello della catena del freddo americana, portando cibo fresco e vaccini sicuri alla nostra comunità. Ancora più attrezzature sono nascoste: frigoriferi da cucina, condizionatori d'aria per auto e vetrine dei supermercati.

 

La vista dall'East Rock Park, dalla foresta lussureggiante al vivace centro cittadino. Tilden Chao

Tutta questa apparecchiatura di raffreddamento racchiude una potente minaccia climatica: gas refrigeranti invisibili che si disperdono nell'atmosfera durante la vita operativa dell'apparecchiatura. Questi refrigeranti, come gli idrofluorocarburi (HFC) e gli idroclorofluorocarburi (HCFC), sono super-inquinanti con migliaia di volte il potenziale di riscaldamento globale dell'anidride carbonica. Sono usati in tutto il mondo. Il danno climatico da queste sostanze chimiche è il più alto nel breve termine, aumentando la probabilità di innescare punti di non ritorno nel sistema climatico.

Gli HFC sono anche l'inquinante climatico in più rapida crescita al mondo. L'eliminazione graduale dell'uso di HFC e la prevenzione delle emissioni di HFC durante il funzionamento delle apparecchiature può impedire il riscaldamento di 0.5 gradi Celsius entro la fine del secolo, una parte fondamentale dell'abbattimento necessario per raggiungere il limite di riscaldamento di 1.5 gradi previsto dall'accordo di Parigi.

Gli Stati Uniti e centinaia di altri paesi si sono impegnati a eliminare gradualmente gli HFC ai sensi dell'emendamento di Kigali al protocollo di Montreal. Ma gli HFC continuano ad essere utilizzati nelle apparecchiature di raffreddamento in tutto il mondo, anche nelle nostre case e negli uffici. Queste sostanze chimiche non scompariranno presto.

Alla fine di luglio, mentre il caldo estremo e gli incendi hanno attanagliato la costa occidentale, il cielo di New Haven è diventato arancione. Il fumo oscurava il sole pomeridiano. Chiusi le finestre del mio appartamento e accesi l'aria condizionata. Nel nord-ovest del Pacifico, le persone hanno faticato a trovare i condizionatori d'aria rimasti sullo scaffale. Il caldo estremo ha ucciso centinaia di persone negli Stati Uniti quest'estate e sta uccidendo persone di colore a basso reddito a tassi sproporzionatamente alti.

Mentre il mondo si riscalda, la domanda di aria condizionata è proiettato a quadruplicare In tutto il mondo. Anche l'aumento del tenore di vita e del reddito pro capite nei paesi in via di sviluppo stimolerà la domanda globale di raffreddamento. Le stesse sostanze chimiche che aiuteranno miliardi di persone ad adattarsi al caldo estremo stanno guidando la crisi climatica.

Quando avevo 16 anni, ho imparato che Rapporto sulle soluzioni climatiche di Project Drawdown ha classificato la gestione del refrigerante e i refrigeranti rispettosi del clima come le migliori soluzioni per arrestare e invertire il cambiamento climatico. Amavo gli uccelli e la vita marina e capivo che la terra aveva bisogno di soluzioni robuste per il cambiamento climatico e di feroci difensori dell'ambiente. Ma avevo poca conoscenza dei gas serra oltre a quello che potevo vedere fuoriuscire dai tubi di scappamento e dalle ciminiere.

Questo è cambiato quando Tompkins sostenibili, un'organizzazione cittadina per il clima nella mia città natale di Ithaca, New York, ha aperto la sua Youth Climate Challenge. Con un amico, ho chiesto una sovvenzione per saperne di più sull'uso del refrigerante in città e per incoraggiare i nostri rivenditori di generi alimentari e ristoranti locali a sviluppare piani per ridurre gradualmente gli HFC.

Tre anni dopo, sto realizzando il sogno di lavorare nel team di politica HFC di NRDC. Nel mio tempo libero dirigo a iniziativa studentesca a Yale per gestire meglio gli HFC nei campus universitari. Ripensando alla mia estate all'NRDC, condivido alcuni dei motivi per cui il mondo dei refrigeranti è stato così inaspettatamente eccitante.

Cambiare il modo in cui il pubblico pensa ai refrigeranti potrebbe essere un punto di svolta.

Il mercato tratta gli HFC come materie prime quando gli HFC sono veramente super-inquinanti. In tutti gli Stati Uniti, puoi entrare a Walmart e acquistare una piccola lattina di refrigerante HFC, con la stessa facilità con cui potresti acquistare una lattina di soda al minimarket. Le persone acquistano piccole lattine di HFC per lavorare su progetti fai-da-te come la manutenzione dei condizionatori d'aria delle auto. I cilindri monouso online da 25 libbre di HFC - presumibilmente legali per la vendita solo a tecnici autorizzati - possono essere acquistati da chiunque disponga di una carta di credito. Il refrigerante residuo che rimane in queste bombole dopo l'uso viene rilasciato nell'atmosfera. Queste bombole di refrigerante, a differenza delle lattine di soda, non sono riciclabili.

Anche i gas refrigeranti non hanno un prezzo per tenere conto dei loro danni climatici. Una lattina da 12 once HFC-134A viene venduto al dettaglio per $ 6, ma se emessa, ha effetti di riscaldamento equivalenti a più di 1 tonnellata di anidride carbonica in un periodo di 20 anni. Il costo sociale di queste emissioni - il danno monetario delle emissioni per il mondo in generale - sarebbe pari a 78 dollari in base ai miei calcoli derivati ​​dal Stime dell'Agenzia per la protezione dell'ambiente

L'elevato potenziale di riscaldamento globale (GWP) degli HFC è in primo piano nella maggior parte delle conversazioni sui refrigeranti. Ma la causa principale dei danni climatici causati dagli HFC è la nostra incapacità di gestire e contenere questi gas durante la loro vita, dalla produzione allo smaltimento. La tecnologia esiste per rilevare ed eliminare le perdite di HFC in tutto il mondo, ma i tassi di perdita raggiungono il 25% all'anno nel settore della vendita al dettaglio di prodotti alimentari e il 10% all'anno nei condizionatori d'aria domestici. Storicamente, è stato più redditizio per l'industria inventare nuovi gas refrigeranti piuttosto che contenere quelli esistenti.

Tutti possono svolgere un ruolo nell'allontanare il mercato dagli HFC.

Alcuni spunti interessanti:

  • I consumatori possono svolgere un ruolo importante nella riduzione della domanda di HFC acquistando frigoriferi che utilizzano refrigeranti rispettosi del clima come R-600A (isobutano) e R-290 (propano). Questi frigoriferi sono ora disponibili nei grandi magazzini a prezzi competitivi.
  • Le emissioni di refrigerante delle unità di condizionamento dell'aria residenziali costituiscono circa un terzo delle emissioni annuali di HFC negli Stati Uniti, secondo la modellizzazione di NRDC. Le emissioni di questa apparecchiatura da sole equivalgono all'inquinamento climatico annuo di 39 centrali elettriche a carbone (basato su un GWP di 20 anni). I condizionatori d'aria per finestre sono ora nei negozi che utilizzano R-32, un refrigerante più rispettoso del clima, con opzioni più efficienti dal punto di vista energetico e rispettose del clima in arrivo. I dollari dei consumatori possono accelerare l'adozione da parte del mercato di refrigeranti più rispettosi del clima.
Io davanti a due unità di condizionamento dell'aria centrali, ciascuna contenente circa 7 libbre di R-410A, un potente HFC. L'R-410A è 4,340 volte più potente dell'anidride carbonica in un periodo di 20 anni. Le emissioni annuali di refrigerante previste da queste due sole unità equivalgono a guidare la tua auto per 7,000 miglia.

Come studente che vive in un dormitorio, ho una capacità limitata di guidare il cambiamento con il mio portafoglio. Invece, contribuisco a progetti che aumentano la consapevolezza sugli HFC e influenzano il modo in cui le altre persone scelgono di spendere i loro soldi. I colleghi di NRDC presso l'Agenzia per le indagini ambientali (EIA) gestiscono un programma di scienze della comunità finalizzato alla raccolta di dati sull'uso del refrigerante nei supermercati americani. Questi dati alimentano campagne di base che spingono le aziende ad adottare refrigeranti rispettosi del clima. Rivenditori di generi alimentari storicamente non sono stati trasparenti nei tipi di refrigeranti utilizzati nei negozi.

EIA ha creato un mappa dei supermercati nel mondo che mette in evidenza i supermercati che utilizzano refrigeranti rispettosi del clima. Puoi unirti a me nel ficcare la testa nei frigoriferi del supermercato, scattare foto delle informazioni identificative dell'attrezzatura e aiutare ad espandere questo database.

Anche con l'imminente riduzione graduale degli HFC, il problema degli HFC non è stato risolto.

Nel dicembre 2020, il Congresso ha approvato l'American Innovation and Manufacturing Act (AIM), che ha autorizzato l'EPA a ridurre gradualmente gli HFC a livello nazionale. Sebbene l'AIM Act ridurrà significativamente le emissioni di HFC entro il 2050, non equivale a un divieto di utilizzo di HFC a breve termine. I rivenditori possono ancora vendere vecchi modelli di frigoriferi e condizionatori d'aria che utilizzano HFC e i prodotti che sono già stati venduti, molti dei quali sono nelle nostre case, possono funzionare per decenni. 

Anche se l'EPA vieta il rilascio intenzionale di refrigerante nell'atmosfera, l'applicazione di questa regola non ha avuto successo. La perdita di refrigerante durante lo smaltimento delle apparecchiature rimane un problema serio. Secondo le stime del California Air Resources Board, il 77% del refrigerante nei frigoriferi domestici viene disperso nell'atmosfera alla fine del ciclo di vita delle apparecchiature. Per i condizionatori da finestra, il tasso di perdita è del 98.5%.

La perdita di refrigerante a fine vita non è solo un problema legale e ambientale, ma anche un'opportunità economica mancata.

I tecnici dell'assistenza dispongono della tecnologia per recuperare il refrigerante usato in bombole pressurizzate. Le strutture specializzate possono quindi ricondizionare il refrigerante recuperato e rivenderlo ai consumatori, in un processo noto come recupero del refrigerante. Anche se il refrigerante usato è un materiale prezioso, spesso viene scaricato e disperso nell'atmosfera. Invece, reclamarlo ridurrebbe la domanda di nuovo refrigerante "vergine", creando opportunità per i responsabili politici di accelerare il graduale ritiro degli HFC. 

Affrontare i refrigeranti è una vittoria per gli esseri umani e per tutta la vita sulla terra.

Ho camminato di nuovo a East Rock lo scorso fine settimana, prendendomi del tempo per ammirare le sue foreste di querce e hickory e i falchi pellegrini e gli avvoltoi neri che volavano sopra di loro. Il nostro lavoro sugli HFC spesso sembra molto lontano da questo mondo naturale, occupando invece corsie di supermercati, sale meccaniche e sale riunioni a Capitol Hill. Ma questo lavoro, dal contenimento degli HFC nel presente all'accelerazione della loro graduale riduzione in futuro, è uno dei nostri migliori colpi per fermare il cambiamento climatico e ridurre l'impatto ambientale dell'adattamento climatico.

Circa l'autore

Cristina Teodoridi

Questo articolo è apparso originariamente su OnEarth

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