La scienza della siccità è complessa ma il messaggio sui cambiamenti climatici è chiaro

La scienza della siccità è complessa ma il messaggio sui cambiamenti climatici è chiaro Rilevare le impronte digitali umane su eventi complessi come la siccità non è semplice. AAP Image / Dan Peled

La questione se l'attuale siccità dell'Australia sia causata dai cambiamenti climatici è stata affrontata da alcuni commentatori dei media, con il dibattito infuriato su un'osservazione dell'eminente scienziato Andy Pitman che "non esiste alcun legame tra i cambiamenti climatici e la siccità". Il professor Pitman ha da allora qualificato, intendeva dire "non c'è dirette legame tra cambiamento climatico e siccità ”.

A dibattito altamente politicizzato che cerca di mettere in difficoltà gli scienziati non farà molto per aiutare le comunità rurali alle prese con il secco in corso. Ma vale ancora la pena comprendere la complessità di come i cambiamenti climatici si collegano alla siccità.

Quindi, perché la contesa?

Può sembrare come spaccare i capelli per concentrarsi su singole parole, ma la realtà è che la siccità è complessa e le affermazioni definitive generali sono difficili da fare. Tuttavia, aspetti della siccità cambiano ciclicamente collegato al cambiamento climatico. Proviamo a darti un assaggio della complessità.

Innanzitutto, è importante capire che la siccità è una manifestazione di interazioni tra l'atmosfera, l'oceano e la terra. In Australia, l'Ufficio di meteorologia utilizza carenze di precipitazioni per identificare le regioni in condizioni di siccità. Non è necessario ricordare a nessuno sulla terra, ma l'attuale siccità lo è sul serio male. Queste mappe mostrano gli schemi di carenza di precipitazioni negli ultimi mesi 36 e 18, evidenziando la gravità e l'estensione di ciò che chiamiamo meteorologico siccità.

Carenze di precipitazioni diffuse negli ultimi mesi 36 (a sinistra) e 18 (a destra) Ufficio Australiano di Meteorologia

Ma insieme al guidatore principale - basse piogge - le siccità possono anche essere aggravate dalla perdita di acqua attraverso l'evaporazione. Ciò dipende non solo dalla temperatura, ma anche dall'umidità, dalla velocità del vento e dal sole. La temperatura continuerà chiaramente ad aumentare costantemente quasi ovunque. Per gli altri fattori, il futuro non è altrettanto chiaro.

La perdita d'acqua varia anche in base alla copertura vegetale. Le piante rispondono a livelli più elevati di anidride carbonica e siccità chiudendo i piccoli fori nelle loro foglie (gli stomi) e questo può effettivamente ridurre la perdita d'acqua in ambienti umidi. Tuttavia, negli ambienti stressati dall'acqua, si può aggravare il calo previsto a lungo termine della pioggia piante che usano più acqua, riducendo ulteriormente lo streamflow. In realtà, possiamo imparare molto dallo studio idrologico siccità, che viene misurata da un periodo di basso flusso nei fiumi.

Il punto qui è che la siccità è multidimensionale e può influenzare l'approvvigionamento idrico su una vasta gamma di scale spaziali e temporali. Una siccità su scala stagionale che riduce l'umidità del suolo in un'azienda agricola e una siccità decennale che esaurisce i bacini idrici e le riserve idriche sotterranee, possono essere ciascuna devastante, ma in modi diversi.

Il cambiamento climatico sta colpendo la siccità australiana?

I cambiamenti climatici possono influire in modo diverso sulle metriche della siccità e sui tipi di siccità, quindi può essere difficile fare dichiarazioni generali sui collegamenti tra i cambiamenti climatici indotti dall'uomo e tutti i tipi di siccità, in tutti i luoghi e in tutti i tempi.

L'Australia meridionale, e in particolare il sud-ovest, ha visto un rapido declino delle piogge invernali e del deflusso che è stato collegato cambiamento climatico. Nel sud-est c'è stato anche un declino sostanziale nelle piogge invernali e deflusso totale negli ultimi decenni. Anche se le riduzioni sono coerente con le proiezioni sui cambiamenti climatici, la tendenza finora è più difficile da distinguere dalla variabilità anno per anno.

Vi sono alcune prove che suggeriscono che lo siano siccità diffuse e prolungate, come la siccità del millennio peggio di altre siccità nei secoli passatie potrebbe essere stato esasperato dal cambiamento climatico.

Ma il ruolo del cambiamento climatico in periodi di siccità prolungati è difficile da discernere dalle normali variazioni del tempo e del clima. Ciò è particolarmente vero in Australia, che ha un clima molto più variabile rispetto a molte altre parti del mondo.

Cosa riserva il futuro?

I modelli climatici prevedono un aumento della temperatura in tutta l'Australia e un continuo declino delle piogge durante la stagione fredda nel sud dell'Australia nel corso dell'anno il prossimo secolo. Ciò porterà a una maggiore pressione sulle risorse idriche per l'agricoltura, l'ambiente e città come Melbourne all'obiettivo dell'Accordo di Parigi di 2 ℃, rispetto all'obiettivo più ambizioso di 1.5 ℃ del riscaldamento globale.

Si prevede che le precipitazioni diventeranno più estreme, con eventi di pioggia più intensi e meno giorni di pioggia leggera. È previsto un calo delle precipitazioni complessive ridurre i flussi fluviali nell'Australia sud-orientale. Mentre possiamo aspettarci che le maggiori inondazioni aumentino con il cambiamento climatico, le più piccole inondazioni stanno diminuendo a causa di terreni più asciuttie sono queste piccole inondazioni che completano i nostri sistemi di approvvigionamento idrico.

Azione necessaria

Potremmo non sapere abbastanza della siccità per essere certi di come si comporteranno in futuro, ma ciò non influisce sul messaggio della comunità scientifica sui cambiamenti climatici, che rimane cristallino.

L'intensificazione delle piogge, l'innalzamento del livello del mare, l'acidificazione degli oceani, i giorni più caldi e le ondate di calore più lunghe e intense indicano tutti che i cambiamenti climatici rappresentano una grave minaccia per l'Australia e il mondo.

In risposta a queste minacce, abbiamo bisogno di tagli profondi e sostenuti alle emissioni di gas a effetto serra e di adattamento proattivo agli inevitabili effetti del cambiamento climatico. Ciò include in questo momento un focus sulle misure pratiche per aiutare le nostre comunità rurali che continuano a sentire il pizzico di un paesaggio secco.

Circa l'autore

Ben Henley, ricercatore in Clima e risorse idriche, Università di Melbourne; Andrew King, compagno ARC DECRA, Università di Melbourne; Anna Ukkola, ricercatrice, Australian National University; Murray Peel, conferenziere senior, Università di Melbourne; QJ Wang, professore, Università di Melbournee Rory Nathan, professore associato di idrologia e risorse idriche, Università di Melbourne

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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