Perché l'impatto delle nuvole sul clima non è semplice

Tramonto nuvoloso a Phuket, Tailandia: quali nuvole fanno al clima è ancora instabile. Immagine: 29cm tramite Wikimedia Commons

La perenne domanda su come le nuvole influenzano il clima terrestre prende un'altra svolta, con uno studio che prevede il raffreddamento e un altro il contrario.

Agli scienziati è stata appena presentata una nuova prova di come l'impatto climatico delle nuvole tropicali influisce sui tassi di riscaldamento globale, e quindi deve essere preso in considerazione nelle simulazioni al computer dei cambiamenti climatici nel prossimo secolo.

In modo confuso, uno studio afferma che sottili nuvole tropicali a 5 km di altezza sono molto più comuni di quanto si pensi e lo sono un sostanziale effetto di raffreddamento sul clima.

L'altro suggerisce che quando il mondo si riscalda ci saranno meno nuvole di basso livello, che rifletteranno quindi meno luce solare nello spazio e forse spingere le temperature globali a 2.3 ° C sopra la media per la maggior parte della storia umana.

I risultati non sono contraddittori: il primo, in Nature Communications, affronta le prove derivate dallo studio spaziale delle nuvole a livello medio in questo momento. Il secondo, nell'American Meteorological Society's Journal of Climate, esamina i cambiamenti nel tempo nella prevalenza delle nuvole ai livelli inferiori.

Imprevedibile

Ciò che entrambi i documenti fanno è ricordare che il clima è un insieme complesso di macchinari e che, come avrebbe detto il grande fisico danese Niels Bohr, la previsione è molto difficile, soprattutto per il futuro. 

 Per lo studio di Nature Communications, Quentin Bourgeois del Centro Bolin per la ricerca sul clima dell'università di Stoccolma e colleghi hanno usato strumenti e modelli numerici per guardare le nuvole di medio livello nei tropici e hanno scoperto che l'effetto di raffreddamento di questi potrebbe essere grande come il riscaldamento indotto dai cirri nuvole ad alto livello.

Dal momento che le nuvole coprono più del 70% della superficie terrestre in qualsiasi momento, e poiché diversi tipi di nuvole influenzano il clima in modo diverso, non dovrebbe sorprendere che l'effetto complessivo della copertura nuvolosa nel clima sia un enigma. 

Uno studio ha suggerito i ricercatori sovrastima l'effetto di raffreddamento di nuvole. Un altro ha attribuito il drammatico disgelo della calotta glaciale della Groenlandia in 2012 alle nuvole, mentre altri studi si sono concentrati su esplorare i meccanismi e le dinamiche di formazione delle nuvole. Quindi entrambi gli studi rappresentano piccoli pezzi di un gigantesco puzzle atmosferico.

"La sensibilità al clima è più probabile situata nella metà superiore delle stime precedenti, probabilmente intorno ai quattro gradi"

Per lo studio Journal of Climate, due scienziati dell'Istituto federale svizzero di tecnologia, comunemente noto come ETH di Zurigo, ha studiato 15 anni di dati radiometrici dai satelliti della Nasa. Questi misurano continuamente la quantità di luce solare riflessa nello spazio e le variazioni nei dati hanno mostrato che, in passato, ci sono state meno nuvole basse rispetto agli anni più freddi.

Ne consegue che, mentre il mondo si riscalda, la copertura nuvolosa a questa altitudine tenderà a ridursi. Lo studio suggerisce, non per la prima volta, che le nazioni 195 che a Parigi a dicembre concordato di contenere il riscaldamento globale a meno di 2 ° C hanno fissato un obiettivo ambizioso.

Tutti i dati osservazionali di questo studio suggeriscono che se il biossido di carbonio nell'atmosfera raddoppia, le temperature globali medie aumenteranno notevolmente. Ai ricercatori piace chiamarlo sensibilità al clima.

"È molto improbabile che la sensibilità al clima sia inferiore a 2.3 ° C", ha affermato Tapio Schneider, uno degli autori. "La sensibilità climatica è più probabilmente situata nella metà superiore delle stime precedenti, probabilmente intorno ai quattro gradi". - Rete di notizie sul clima

L'autore

Tim Radford, giornalista freelanceTim Radford è un giornalista freelance. Ha lavorato per Il guardiano per 32 anni, diventando (tra le altre cose) lettere editore, editor di arti, redattore letterario e redattore scientifico. Ha vinto il Associazione degli scrittori britannici di scienza premio per scrittore scientifico dell'anno quattro volte. Ha servito nel comitato del Regno Unito per il Decennio internazionale per la riduzione delle calamità naturali. Ha tenuto conferenze sulla scienza e sui media in dozzine di città britanniche e straniere. 

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