Un viaggio lento e doloroso: perché ci sono voluti più di 20 anni per approvare il nuovo farmaco contro l'Alzheimer?

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Un nuovo farmaco per curare il morbo di Alzheimer è stato la settimana scorsa dato l'approvazione accelerata dalla Food and Drug Administration degli Stati Uniti.

Il farmaco si chiama aducanumab, commercialmente noto come Aduhelm, ed è stato sviluppato dalla società biotecnologica statunitense Biogen.

Questo sviluppo è un punto di svolta, perché l'aducanumab è il primo farmaco in assoluto che prende di mira la causa sottostante dell'Alzheimer piuttosto che semplicemente i sintomi. Aducanumab è un anticorpo chebody obiettivi e si abbassa una proteina tossica nel cervello chiamata beta amiloide.

L'approvazione di aducanumab è stato un viaggio lento e doloroso per le aziende farmaceutiche, con molte battute d'arresto e fallimenti da quando questo approccio è stato studiato per la prima volta oltre 20 anni fa.

Mentre il farmaco sarà disponibile per l'uso negli Stati Uniti, la FDA afferma che saranno necessari ulteriori studi per determinare in modo conclusivo se l'aducanumab è clinicamente efficace nel trattamento delle persone con Alzheimer in fase iniziale.


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C'è un notevole sostegno da parte di gruppi di pazienti e molti medici e scienziati per l'approvazione anticipata di questo farmaco, ma ci sono alcuni che non sono d'accordo con questa decisione.

Questo perché gli studi clinici sul farmaco hanno mostrato risultati contrastanti. Gli studi hanno suggerito che il farmaco potrebbe abbassare con successo i livelli di beta amiloide, ma ciò non ha necessariamente causato un miglioramento della memoria o del comportamento dei pazienti in uno dei due studi.

Cos'è la malattia di Alzheimer?

La malattia di Alzheimer è la forma più comune di demenza. I suoi sintomi includono un peggioramento della perdita di memoria, confusione, difficoltà di concentrazione e problemi di linguaggio.

La ricerca indica che un fattore chiave che contribuisce allo sviluppo dell'Alzheimer sono i depositi di "amiloide" nel cervello. L'amiloide è una proteina presente in molti organi del corpo. L'accumulo di amiloide nel cervello è tossico e interrompe il normale funzionamento del cervello.

A metà degli anni '1980, facevo parte di una piccola squadra di Perth che isolava le placche amiloidi dal cervello di Alzheimer. Questa scoperta è stata un enorme sviluppo nell'aiutare la comunità scientifica a comprendere la condizione e nel determinare la direzione che i ricercatori dovrebbero seguire per eliminare queste placche.

Il team ha dimostrato che il principale componente proteico nelle placche amiloidi è una piccola proteina nota come beta amiloide.

La beta amiloide è come il colesterolo. Troppo colesterolo porta a malattie cardiache, mentre un accumulo eccessivo di beta amiloide è un fattore che contribuisce all'Alzheimer.

I farmaci che abbassano il colesterolo riducono il rischio di malattie cardiovascolari e attacchi di cuore. Allo stesso modo, si pensa che i farmaci che abbassano la beta amiloide possano aiutare a ridurre il rischio e rallentare i sintomi dell'Alzheimer.

Perché un farmaco mirato all'amiloide ha impiegato più di 20 anni per svilupparsi?

Il viaggio per realizzare un farmaco anticorpale anti-amiloide ha coinvolto molte aziende che utilizzano metodi diversi e in 20 anni diverse aziende ci hanno provato e hanno fallito.

I primi studi sugli animali pubblicati nel 1999 e nel 2000 usavano la "vaccinazione attiva" iniettando beta amiloide nei topi per generare anticorpi contro la beta amiloide per curare l'Alzheimer. Questi studi ha mostrato profonda effetti, eliminando le proteine ​​tossiche nel cervello e migliorando la memoria.

Tuttavia, un simile approccio di "immunizzazione attiva" negli esseri umani ha portato a gravi effetti collaterali e il processo è stato interrotto prematuramente nel 2003. Questo è stato il primo grande ostacolo.

Prove successive sviluppate in parte da Pfizer e Janssen hanno utilizzato versioni alterate del farmaco. Risultati pubblicati nel 2014 ha mostrato una significativa riduzione degli effetti collaterali. Ma la sua capacità di rimuovere la beta amiloide dal cervello era minima.

Questo era l'ostacolo successivo. Queste versioni, sebbene relativamente sicure, non erano abbastanza potenti da rimuovere quantità significative di amiloide dal cervello.

Poi Biogen è arrivato con una versione diversa, ora conosciuta come aducanumab. Gli studi pubblicati negli ultimi due anni suggeriscono che il farmaco può essere efficace e significativo ridurre i livelli di beta amiloide nel cervello.

Hanno interrotto le loro due prove prematuramente dopo non aver visto alcun effetto sulla memoria. Tuttavia, quando hanno ottenuto i loro dati da tutti i siti a livello globale, hanno trovato lì Prima un miglioramento della memoria a dosi elevate, che li ha portati a presentare una domanda alla FDA.

Dicendo questo, la sua capacità di ridurre i sintomi variato tra le prove. Uno studio ha mostrato di ridurre leggermente i sintomi, mentre l'altro studio non ha mostrato alcun effetto sul miglioramento della memoria e del comportamento.

Nel complesso, il farmaco ha ridotto con successo la beta amiloide cerebrale in entrambi gli studi, ma non è riuscito a mostrare miglioramenti nella memoria, nell'apprendimento e nel comportamento.

Tre esperti che facevano parte di un comitato che consigliava la FDA sul farmaco rassegnato dopo la decisione di approvazione. Questo comitato aveva deciso in precedenza non approvare il farmaco.

Molti scienziati credono questo fallimento potrebbe essere dovuto agli studi sui farmaci condotti nelle persone con Alzheimer in cui la malattia è avanzata allo stadio in cui il danno al cervello era irreversibile.

Sta diventando chiaro che per la massima efficacia è essenziale una diagnosi precoce, preferibilmente prima dell'insorgenza dei sintomi. Tali studi clinici sono attualmente in corso. Questi studi includono persone che non hanno sintomi ma il cui cervello ha dimostrato di contenere alti livelli di amiloide, cioè non hanno ancora i sintomi dell'Alzheimer ma potrebbero presto svilupparli. Sono trattati con il farmaco per determinare se l'amiloide è ridotta e se il declino della memoria è prevenuto.

Vale la pena notare che l'approvazione dell'aducanumab probabilmente migliorerà l'attività nell'industria farmaceutica, aprendo la strada a farmaci più efficaci da rendere disponibili nel prossimo futuro.

Ad esempio, un farmaco volto a curare l'Alzheimer chiamato Tacrine ha avuto gravi effetti collaterali, ma ha portato a farmaci attuali più potenti con effetti collaterali minimi.

Chi può trarre beneficio da aducanumab?

Persone con Alzheimer in fase iniziale, o anche prima.

Il regolatore dei farmaci australiano, la Therapeutic Goods Administration, farà la propria valutazione prima di decidere se approvare il farmaco, anche se questo non è previsto fino 2022.

Il prezzo di aducanumab è esorbitante, costa circa A $ 72,000 all'anno. I sussidi governativi sarebbero essenziali per la maggior parte delle persone per accedere a questo farmaco in Australia e il suo costo elevato potrebbe incoraggiarci a cercare alternative.

È ben noto che i fattori dello stile di vita svolgono un ruolo importante nelle malattie cardiache. Le misure preventive tra cui una dieta sana, esercizio fisico regolare, allenamento cerebrale e sonno adeguato sono importanti per ridurre il rischio di attacchi di cuore.

Ciò che è considerato buono per il cuore è anche buono per il cervello, e questi stessi fattori di stile di vita si applicano all'Alzheimer.

Ci sono prove forti almeno il 40% di Alzheimer è prevenibile. Ricerca su come modificare lo stile di vita delle persone per prevenire l'Alzheimer is in corso.

Circa l'autore

Ralph N. Martins, professore e cattedra di invecchiamento e morbo di Alzheimer, Edith Cowan University
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Questo articolo è originariamente apparso su The Conversation

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