Perché le malattie tropicali in Europa potrebbero non essere rare per molto più tempo

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Itsik Marom/Shutterstock

La dengue, un'infezione virale diffusa dalle zanzare, è una malattia comune in alcune parti dell'Asia e dell'America Latina. Di recente, tuttavia, la Francia ha sperimentato un focolaio di dengue a trasmissione locale.

I sintomi della dengue possono includere febbre, mal di testa, dolori articolari, nausea e un'eruzione cutanea rossa. Occasionalmente, però, può portare a malattie più gravi e persino alla morte.

Ogni anno, la Francia registra una serie di casi importati di dengue, in cui le persone si sono recate in un paese in cui la dengue è endemica e si sono portati indietro la malattia. Se una zanzara tigre (Aedes albopictus) poi morde la persona infetta, può trasmettere l'infezione a qualcuno che non ha viaggiato in un paese a rischio. Ma non trasmette tra le persone.

Dal 2010, quando la trasmissione locale della dengue è stata identificata per la prima volta in Francia, ci sono state circa 12 casi all'anno. Tuttavia, da luglio 2022, ci sono stati quasi 40 casi di dengue a trasmissione locale. E le autorità sanitarie francesi lo hanno avvertito più casi a venire.

Una difficoltà nel controllare la diffusione della dengue è che le zanzare che la diffondono sono attive di giorno e di notte. Le zanzare che diffondono la malaria, invece, sono attive principalmente di notte, quindi zanzariere da letto sono un modo efficace per ridurre il rischio di contrarre la malaria nei paesi in cui la malattia è endemica. Ma questa misura di controllo non sarebbe così efficace contro la dengue.

Cambiamento climatico

Le zanzare diffondono molte malattie infettive, tra cui la malaria, il virus del Nilo occidentale, la febbre gialla, l'oncocercosi (cecità da fiume), la Zika e la chikungunya. Queste malattie sono prevalenti nelle aree che possono essere abitate dalle zanzare. Gli habitat sono spesso aree tropicali dell'Africa subsahariana, del Sud America o dell'Asia. La trasmissione avviene tramite la puntura di zanzara, piuttosto che da persona a persona.

Il cambiamento climatico sta avendo e continuerà ad avere un effetto significativo sulle popolazioni umane e animali in tutto il mondo. La modellazione ha previsto che il cambiamento della temperatura e delle precipitazioni in tutta l'Africa potrebbe promuovere nuovi habitat per la riproduzione delle zanzare e, ad esempio, aumentare le morti per febbre gialla fino al 25% entro il 2050. Di conseguenza, i rischi ambientali sono un componente principale della Strategia globale dell'OMS del 2026 per eliminare le epidemie di febbre gialla. Entro il 2030, la popolazione a rischio malaria in Africa sarà aumentata di oltre 80 milioni, principalmente a causa del cambiamento climatico.

Le zanzare non possono vola molto lontano, con distanze che vanno da pochi metri a decine di chilometri. I casi importati di malaria o dengue sono già comuni tra i viaggiatori di ritorno, ma in genere non vi è alcuna minaccia locale per il resto della popolazione. Nonostante ciò, le minacce emergenti dalle malattie guidate dalle zanzare si estendono oltre i tropici.

Infatti, ci sono stati oltre 570 casi di virus del Nilo occidentale registrato in Europa quest'anno. La maggior parte di questi sono stati registrati in Veneto, nel nord Italia.

Sembra che il pianure del Veneto stanno emergendo come habitat ideale per il Culex zanzare, che possono ospitare e trasmettere il virus del Nilo occidentale.


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La globalizzazione e il cambiamento climatico hanno stimolato il riemergere di vecchie malattie in posti nuovi. E le autorità sanitarie pubbliche stanno prendendo sul serio queste minacce. Il Agenzia per la sicurezza sanitaria del Regno Unito dispone di un piano nazionale di emergenza per le zanzare invasive.

Come parte del loro lavoro sul campo attività, gli entomologi visitano siti come le paludi nell'estuario del Tamigi nel Kent. Lì catturano zanzare e zecche e le riportano in laboratorio per i test. Questo approccio può aiutare a identificare se le popolazioni di insetti locali ospitano qualcosa di nuovo, come la malaria o la dengue, prima che inizi a diffondersi.

vaccini

Il futuro a lungo termine per il Regno Unito e altre parti d'Europa potrebbe richiedere un uso più ampio di misure di controllo della salute pubblica, come zanzariere o spray per insetti. È probabile che anche lo sviluppo del vaccino sia fondamentale come misura preventiva.

La febbre gialla c'è già prevenibile con il vaccino, e ora ci sono vaccini autorizzati contro malaria utilizzato in alcune parti dell'Africa subsahariana.

I candidati al vaccino contro la dengue lo sono emergenti del mondo, con una licenza negli Stati Uniti. Tuttavia, viene fornito con raccomandazioni dovrebbe essere usato solo in persone che hanno già avuto la dengue. Ciò limita qualsiasi roll-out diffuso.

Ci sono un numero enorme di persone già a rischio di malattie provocate dalle zanzare e le disuguaglianze globali significano che lo sono i paesi più poveri più vulnerabili al cambiamento climatico. Il mondo deve prendere sul serio la minaccia di nuove malattie come Zika e malattie trascurate, come la dengue e l'oncocercosi. È probabile che le popolazioni a rischio aumenteranno solo nei prossimi anni e decenni.The Conversation

Circa l'autore

Michele Testa, Senior Research Fellow in Global Health, Università di Southampton

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.


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