In che modo il monitoraggio delle acque reflue aiuterà a scongiurare future pandemie

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Il campionamento delle acque reflue può richiedere molto tempo. John Eisele/Colorado State University

microbiologi Susan De Long e Carol Wilusz si sono incontrati e sono diventati appassionati di acque reflue nell'aprile 2020, quando un gruppo di base di operatori di impianti di trattamento delle acque reflue ha chiesto loro di sviluppare e implementare un test per rilevare SARS-CoV-2 nei campioni delle fogne del Colorado. De Long è un ingegnere ambientale che studia i batteri utili. L'esperienza di Wilusz è nella biologia dell'RNA. Qui descrivono come funziona la sorveglianza delle acque reflue e cosa potrebbe fare in un futuro post-pandemia.

Come vengono monitorate le acque reflue per SARS-CoV-2?

La sorveglianza delle acque reflue sfrutta il fatto che molti agenti patogeni umani e prodotti del metabolismo dei farmaci umani finiscono nelle urine, nelle feci o in entrambi. Il virus SARS-CoV-2 che causa COVID-19 si presenta sorprendentemente grandi quantità nelle feci di persone infette, anche se questa non è una delle principali vie di trasmissione della malattia.

Per capire se sono presenti agenti patogeni, dobbiamo prima raccogliere un campione rappresentativo di acque reflue, direttamente dalla fogna o nel punto in cui ciò che gli ingegneri chiamano "affluente" entra in un impianto di trattamento. Possiamo anche utilizzare solidi che si sono depositati dalle acque reflue.

I tecnici devono quindi rimuovere grandi particelle di materia fecale e concentrare eventuali microbi o virus. Il passo successivo è l'estrazione dei loro acidi nucleici, il DNA o RNA che contiene le informazioni genetiche dei patogeni.

Le sequenze contenute nel DNA o nell'RNA agiscono come codici a barre univoci per i patogeni presenti. Ad esempio, se rileviamo geni unici per SARS-CoV-2, sappiamo che il coronavirus è nel nostro campione. Utilizziamo approcci basati sulla PCR, simili a quelli utilizzato nei test diagnostici clinici, per rilevare e quantificare le sequenze SARS-CoV-2.

Caratterizzare la sequenza dell'acido nucleico in modo più dettagliato può fornire informazioni sui ceppi virali, ad esempio può identificare varianti come omicron BA.2.

Attualmente, la stragrande maggioranza degli sforzi di sorveglianza delle acque reflue si concentra su SARS-CoV-2, ma le stesse tecniche funzionano con altri agenti patogeni, tra cui poliovirus, influenza e norovirus.

Prima della pandemia, c'era un'applicazione monitoraggio di rari focolai di poliovirus nelle aree in cui è in corso la vaccinazione antipolio. Le acque reflue possono anche essere monitorate alla ricerca di segni di vari farmaci per fornire informazioni sul livello e tipo di consumo di droga in una popolazione.

Dove vanno i dati?

Durante la pandemia, i Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie hanno sviluppato il Sistema nazionale di sorveglianza delle acque reflue in particolare per tracciare SARS-CoV-2 in tutto il paese. Oltre 800 siti riportano i dati a questo sistema NWSS, ma non tutti gli stati e le contee sono attualmente rappresentati.


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monitoraggio delle pandemie nelle acque reflue2 7 10 Più di 800 siti che coprono popolazioni di varie dimensioni segnalano i numeri delle acque reflue COVID-19 al CDC. Tracker dati COVID CDC, CC BY

Molte agenzie statali, come il Dipartimento di salute pubblica e ambiente del Coloradoe città, come Tempe, in Arizona, dispongono di dashboard propri per la creazione di rapporti. Alcune aziende che effettuano analisi delle acque reflue riportano i dati sui propri dashboard, Anche.

A nostro avviso, il NWSS rappresenta un entusiasmante primo passo nel monitoraggio della salute della popolazione attraverso le acque reflue. Sistemi simili sono stati stabiliti in altri paesi, inclusa l'Australia e Nuova Zelanda.

Cosa mostrano realmente i dati sulle acque reflue?

I livelli di SARS-CoV-2 nelle acque reflue di grandi popolazioni sono un eccellente indicatore del livello di infezione in una comunità. Il sistema monitora automaticamente tutti coloro che vivono nelle fogne, quindi è anonimo, imparziale ed equo. È importante sottolineare che è anche impossibile risalire all'infezione a una determinata persona, famiglia o quartiere senza prelevare campioni aggiuntivi.

La sorveglianza delle acque reflue non si basa sulla disponibilità di test clinici o sulle persone che riportano i risultati dei test. Raccoglie anche casi asintomatici e presintomatici di COVID-19; questo è fondamentale perché le persone che lo sono contagiati ma non si sentono malati possono comunque diffondere il COVID-19.

A nostro avviso, i test delle acque reflue sono sempre più importanti poiché più test COVID-19 vengono eseguiti a casa. E perché la vaccinazione ha anche portato a casi più lievi e asintomatici di COVID-19, le persone potrebbero essere infettate senza essere testate affatto. Questi fattori significano che i dati dei casi clinici sono meno informativi rispetto a prima nella pandemia, mentre i dati sulle acque reflue rimangono un indicatore coerente del livello di infezione della comunità. La sorveglianza delle acque reflue non si basa sul fatto che le persone riportino un test domiciliare positivo o addirittura siano consapevoli delle loro infezioni. Notizie Spencer Platt/Getty Images

Finora, non è possibile prevedere con precisione il numero di individui infetti in una comunità in base al livello di virus nelle sue acque reflue. Lo stadio dell'infezione di qualcuno, come il suo corpo risponde al virus, la variante virale, la distanza di una persona da dove è stato prelevato il campione di acque reflue, anche il tempo può tutto influenzare le quantità di SARS-CoV-2 misurate nelle acque reflue.

Ma gli scienziati possono dedurre cambiamenti relativi nei tassi di infezione. Guardare i livelli virali salire e scendere nelle acque reflue fornisce un'idea del fatto che i casi stiano aumentando o diminuendo nella comunità nel suo insieme.

Poiché SARS-CoV-2 può essere rilevato nelle acque reflue giorni o addirittura settimane prima che si verifichino focolai, il monitoraggio delle acque reflue può fornire un avviso tempestivo che le misure di salute pubblica potrebbero essere giustificate. E le tendenze nel segnale sono importanti - se sai che i livelli stanno aumentando, potrebbe essere un buon momento per ripristinare un mandato di maschera o raccomandare di lavorare da casa. Attualmente, i funzionari della sanità pubblica utilizzano i dati di monitoraggio delle acque reflue insieme ad altre informazioni come i tassi di positività ai test e il numero di casi clinici e ricoveri nella comunità per prendere questo tipo di decisioni.

I dati del sequenziamento possono anche aiutare a rilevare nuove varianti e monitorarne i livelli, consentendo alle risposte sanitarie di tenere conto delle caratteristiche della variante presente.

Nelle popolazioni più piccole, come nei dormitori dei college e nelle case di cura, il monitoraggio delle acque reflue può rilevare un numero limitato di persone infette. Questo può far suonare l'allarme che i test clinici mirati sono al fine di identificare le persone infette per l'isolamento. La diagnosi precoce, i test mirati e la quarantena sono efficace nel prevenire le epidemie. Anziché utilizzare i test clinici per il monitoraggio di routine, gli amministratori possono riservare test clinici dirompenti per i momenti in cui SARS-CoV-2 viene rilevato nelle acque reflue.

Come sarà il monitoraggio in futuro?

L'uso diffuso e di routine del monitoraggio delle acque reflue darebbe ai funzionari della sanità pubblica l'accesso alle informazioni sui livelli di una serie di potenziali infezioni nelle comunità statunitensi. Questi dati potrebbero guidare le decisioni su dove fornire risorse aggiuntive alle comunità, come lo svolgimento di test o cliniche di vaccinazione in luoghi in cui l'infezione è in aumento. Potrebbe anche aiutare a determinare quando sono necessari interventi come il mascheramento o la chiusura delle scuole.

Nel migliore dei casi, il monitoraggio delle acque reflue potrebbe catturare un nuovo virus quando arriva per la prima volta in una nuova area; una chiusura anticipata nell'area molto localizzata potrebbe potenzialmente prevenire una futura pandemia. È interessante notare che i ricercatori hanno rilevato SARS-CoV-2 in campioni di acque reflue archiviati raccolti in precedenza a qualcuno era stato diagnosticato il COVID-19. Se il monitoraggio delle acque reflue avesse fatto parte dell'infrastruttura sanitaria pubblica consolidata alla fine del 2019, avrebbe potuto fornire un avviso anticipato che SARS-CoV-2 stava diventando una minaccia globale.

Per ora, tuttavia, l'istituzione e il funzionamento di un sistema nazionale di sorveglianza delle acque reflue, in particolare uno che includa il monitoraggio a livello di edificio in luoghi chiave, è ancora troppo costoso e dispendioso in termini di manodopera.

Gli sforzi in corso di ricerca e sviluppo stanno cercando di semplificare e automatizzare il campionamento delle acque reflue. Dal punto di vista dell'analisi, l'adattamento della PCR e delle tecnologie di sequenziamento per rilevare altri agenti patogeni, compresi quelli nuovi, sarà fondamentale per trarre il massimo vantaggio da tale sistema. In definitiva, la sorveglianza delle acque reflue potrebbe aiutare a sostenere un futuro in cui le pandemie sono molto meno mortali e hanno un minore impatto sociale ed economico.

Riguardo agli Autori

Susan De Long, Professore Associato di Ingegneria Civile e Ambientale, Colorado State University e Carol Wilusz, Professore di Microbiologia, Immunologia e Patologia, Colorado State University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.


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