Gli auricolari normali possono essere usati come apparecchi acustici?

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La perdita dell'udito è un grave problema globale. Circa il 5% della popolazione mondiale, 430 milioni, hanno una perdita dell'udito invalidante. Con l'invecchiamento della popolazione, questo onere non farà che aumentare.

Il rimedio principale è il semplice apparecchio acustico. È una compagna essenziale per garantire il contatto sociale continuo e la qualità della vita. Semplice, ma non necessariamente economico. Costano circa US $ 1,000 (£ 850) per orecchio per un dispositivo di qualità ragionevole, non una quantità irrisoria, specialmente in tempi di austerità. Tuttavia, nel Regno Unito sono gratuiti sul NHS.

La funzione di base di un apparecchio acustico è di amplificare il suono secondo uno schema che corrisponda al profilo della perdita di sensibilità uditiva di chi lo indossa. Legalmente, un apparecchio acustico può essere dispensato solo da un medico registrato. Ma una nuova classe di dispositivi, chiamati prodotti di amplificazione del suono personale (PSAP), aggira questa restrizione legale.

Un PSAP non è un dispositivo difficile da costruire. La maggior parte di noi porta già in tasca i componenti principali sotto forma di uno smartphone. Un microfono, un'elaborazione del computer e un altoparlante o un auricolare sono "tutto" ciò di cui hai bisogno.

L'elaborazione, sotto forma di app, è disponibile da molti anni. Nella sua forma più semplice, anche la possibilità di controllare separatamente gli alti e i bassi del tuo smartphone funziona come un PSAP.

Andando oltre, a nuovo documento da ricercatori di Taiwan riportano il possibile utilizzo di auricolari come PSAP, in particolare Apple AirPods, che incorporano la funzione "Live Listen" di Apple. Live Listen consente al microfono su un iPhone di amplificare l'audio e trasmetterlo in modalità wireless agli AirPods.

Utilizzando misure tecniche, alcuni di questi modelli soddisfano alcuni dei standard prestazionali richiesti per i PSAP. Nel documento, i volontari con problemi di udito sono stati valutati in base alla loro capacità di ripetere il discorso presentato in silenzio o nel rumore. I ricercatori hanno riportato miglioramenti nelle prestazioni simili a quelli disponibili da un apparecchio acustico premium o di base rispetto all'udito non assistito.

Questo significa che il vasto lavoro di sviluppo svolto negli ultimi 100 anni negli apparecchi acustici è stato usurpato? Non proprio.

La forma più comune di perdita dell'udito che non può essere risolta con un intervento chirurgico è la perdita dei meccanismi cellulari della coclea, il minuscolo organo a forma di chiocciola che si trova all'estremità del condotto uditivo. Questa perdita non è come tapparsi le orecchie. Una persona perde la sensibilità ai suoni deboli, ma i suoni forti spesso appaiono altrettanto forti di una persona con un udito sano.

La soluzione è un controllo automatico del volume: alzare i suoni bassi e abbassare i suoni troppo alti. Questo controllo automatico può essere eseguito in un'app per smartphone in modo che l'utente abbia sempre un'esperienza di ascolto confortevole. Poiché la perdita dell'udito varia anche con la frequenza audio, il comportamento dei controlli automatici del volume deve cambiare con la frequenza.


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Un moderno apparecchio acustico esegue più canali di controllo automatico del volume ma ha una serie di altre funzioni che operano contemporaneamente. Ad esempio, riducendo i rumori di interferenza, prevenendo strilli e azionando "microfoni direzionali" per mettere a fuoco la sorgente sonora desiderata. Tutte queste caratteristiche contribuiscono alla vestibilità a lungo termine di qualsiasi apparecchio acustico. Questo ultimo studio è poco dettagliato su quale elaborazione è stata eseguita negli AirPods oltre all'uso del controllo del volume.

Non è una soluzione a lungo termine

Allora perché gli apparecchi acustici sono più costosi dei PSAP? Quando un audiologo misura la perdita dell'udito, cerca anche di identificare le cause della perdita, che possono essere molte di più dei semplici cambiamenti previsti con la vecchiaia. Alcune di queste cause possono essere molto gravi e richiedere un trattamento. Questa necessaria competenza umana deve essere pagata.

Ci sono anche gravi conseguenze di una perdita dell'udito non trattata o sottotrattata. Le perdite non corrette dei nostri sensi sono associate a cali a lungo termine delle capacità mentali, con un aumento del rischio di demenza. Questi declini sono identificabile solo nel corso di molti anni, o addirittura decenni, e sono associati a costi enormi, costi che dovranno essere coperti dalle famiglie e dai sistemi sanitari.

I ricercatori del nuovo studio affermano che i PSAP "potrebbero potenzialmente colmare il divario tra le persone con difficoltà uditive e il loro primo passo per cercare assistenza uditiva". The Conversation

Circa l'autore

Michele Una Pietra, Senior Research Fellow, Division of Human Communication, Development and Hearing, University of Manchester

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.


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