Due ragioni sorprendenti dietro l'epidemia di obesità

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Le patatine fritte salate possono avere un buon sapore, ma contribuiscono solo alla disidratazione e all'obesità. William Voon/EyeEm tramite Getty Images

Studi scientifici e copertura mediatica sono diffusi con avvertimenti su come zucchero, carboidrati, grassi saturi e mancanza di esercizio fisico contribuiscono all'obesità. E decine di milioni di americani sono ancora in sovrappeso o obesi in gran parte a causa della dieta e dello stile di vita classici occidentali.

Come educatore, ricercatore e professore di medicina, Io ho trascorso più di 20 anni indagare le cause dell'obesità, nonché condizioni correlate come diabete, ipertensione e malattie renali croniche.

Durante i miei molti anni di studio dell'obesità e delle relative condizioni di salute, ho osservato che si parla relativamente poco di due pezzi significativi di questo puzzle molto complesso: la mancanza di idratazione e l'assunzione eccessiva di sale. Entrambi sono noti per contribuire all'obesità.

Lezioni apprese da un topo di sabbia del deserto

La natura fornisce un indizio sul ruolo che questi fattori giocano con il ratto della sabbia del deserto Psammomys obesus, un roditore di mezzo chilo con uno squittio acuto che vive nelle paludi salate e nei deserti del Nord Africa. Sopravvive, a malapena, mangiando i gambi di salicornia – la salicornia – una pianta che somiglia un po' agli asparagi.

Sebbene a basso contenuto di sostanze nutritive, la linfa carnosa e succulenta della salicornia è piena di acqua ricca di sale, a concentrazioni elevate quanto quella che si trova nell'acqua di mare.

Studi recenti hanno fornito nuovi spunti nel perché il topo della sabbia del deserto potrebbe desiderare la linfa salata della salicornia. Sebbene ciò non sia stato ancora dimostrato specificamente nel topo delle sabbie, è probabile che una dieta ricca di sale aiuti il ​​ratto delle sabbie a convertire la quantità relativamente bassa di carboidrati che sta ingerendo in fruttosio, un tipo di zucchero che si trova naturalmente nella frutta, nel miele e qualche verdura.

Questa aiuta l'animale a sopravvivere quando cibo e acqua dolce sono scarsi. Questo perché il fruttosio attiva un "interruttore di sopravvivenza" che stimola il foraggiamento, l'assunzione di cibo e l'immagazzinamento di grassi e carboidrati che proteggono l'animale dalla fame.

Tuttavia, quando il topo viene portato in cattività e gli viene somministrata la dieta comune per roditori di circa il 50% di carboidrati, sviluppa rapidamente obesità e diabete. Ma se gli vengono somministrate verdure fresche a basso contenuto di carboidrati amidacei, il roditore rimane magro.

La mia ricerca, e la ricerca di molti altri scienziati nel corso dei decenni, mostra che molti americani si comportano inconsapevolmente in modo molto simile a un topo di sabbia del deserto in cattività, sebbene pochi si trovino in ambienti in cui cibo e acqua sono limitati. Attivano costantemente l'interruttore di sopravvivenza.


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Il fruttosio e le nostre diete

Come accennato, il fruttosio, uno zucchero semplice, sembra avere un ruolo chiave nell'attivazione di questo interruttore di sopravvivenza che porta alla produzione di grasso.

Piccole quantità di fruttosio, come quelle che si trovano in un singolo frutto, non sono il problema, ma sono le quantità eccessive di fruttosio che sono problematiche per la salute umana. La maggior parte di noi ottiene il fruttosio dallo zucchero da tavola e dallo sciroppo di mais ad alto contenuto di fruttosio. Assunzione di questi due zuccheri ammonta a circa il 15% delle calorie nella dieta americana media.

Questi zuccheri incoraggiano le persone a mangiare di più, il che può portare a aumento di peso, accumulo di grasso e prediabete.

Anche i nostri corpi producono fruttosio da soli e studi sperimentali suggeriscono che potrebbe essere sufficiente innescare lo sviluppo dell'obesità.

Poiché il fruttosio è costituito da glucosio, la produzione di fruttosio aumenta quando i livelli di glucosio nel sangue sono elevati. Questo processo avviene quando mangiamo molto riso, cereali, patate e pane bianco; quelli sono carboidrati che rilasciano rapidamente glucosio nel sangue.

E in particolare, può anche la produzione di fruttosio essere stimolato dalla disidratazione, che guida la produzione di grasso.

Il grasso fornisce acqua

Il grasso ha due funzioni principali. Il primo, che è ben noto, è quello di immagazzinare calorie per un momento successivo quando il cibo non è disponibile.

L'altra importante ma meno nota funzione del grasso è fornire acqua.

Per essere chiari, il grasso non contiene acqua. Ma quando il grasso si rompe, genera acqua nel corpo. La quantità prodotta è notevole e più o meno equivalente alla quantità di grasso bruciato. È così significativo che alcuni animali fare affidamento sul grasso per fornire acqua nei periodi in cui non è disponibile.

Le balene sono solo un esempio. Mentre bevono dell'acqua di mare, ottengono la maggior parte della loro acqua dai cibi che mangiano. E quando trascorrono lunghi periodi senza cibo, ottengono la loro acqua principalmente metabolizzando il grasso.

Tieni le patatine

Il ruolo della disidratazione come fattore di obesità non deve essere sottovalutato. Si verifica comunemente dopo aver mangiato cibi salati. Sia la disidratazione che il consumo di sale portano a la produzione di fruttosio e grassi.

Per questo le patatine fritte salate fanno particolarmente ingrassare. Il sale provoca uno stato simile alla disidratazione che favorisce la conversione dell'amido degli avannotti in fruttosio.

Inoltre, gli studi mostrano la maggior parte delle persone in sovrappeso o obese non bere abbastanza acqua. È molto più probabile che siano disidratati rispetto a quelli che sono magri. Anche la loro assunzione di sale è molto alta rispetto a quella delle persone magre.

La ricerca mostra che le persone con obesità frequentemente hanno alti livelli di vasopressina, un ormone che aiuta i reni a trattenere l'acqua per regolare il volume delle urine.

Ma studi recenti suggeriscono che la vasopressina ha un altro scopo, che è per stimolare la produzione di grasso.

Per qualcuno a rischio di disidratazione o fame, la vasopressina può avere un reale beneficio in termini di sopravvivenza. Ma per coloro che non sono a rischio, la vasopressina potrebbe guidare la maggior parte degli effetti metabolici dell'eccesso di fruttosio, come aumento di peso, accumulo di grasso, fegato grasso e prediabete.

Bere più acqua

Quindi questo significa che bere più acqua può aiutarci a perdere peso? La comunità medica ha spesso deriso l'affermazione. Tuttavia, il nostro team di ricerca ha scoperto che somministrare ai topi più acqua rallentava aumento di peso e sviluppo del prediabete, anche quando i topi avevano diete ricche di zuccheri e grassi.

Ci sono anche prove crescenti che la maggior parte delle persone beve troppa poca acqua in generale, e l'aumento dell'assunzione di acqua può aiutare le persone obese dimagrire.

Ecco perché incoraggio a bere otto bicchieri d'acqua alti al giorno. E otto è abbastanza probabile; non dare per scontato che di più sia meglio. Ci sono stati casi di persone che hanno bevuto così tanto che si verifica "intossicazione da acqua". Questo è particolarmente un problema con le persone che hanno problemi al cuore, ai reni o al fegato, così come quelli che hanno subito un intervento chirurgico recente o sono corridori di lunga distanza. È sempre bene consultare prima il medico sull'assunzione di acqua.

Per il topo della sabbia del deserto e per i nostri antenati che cercavano cibo, aveva senso una dieta ricca di sale e acqua limitata. Ma gli esseri umani non vivono più in quel modo. Queste semplici misure – bere più acqua e ridurre l'assunzione di sale – offrono strategie economiche, facili e salutari che possono prevenire o curare l'obesità.The Conversation

Circa l'autore

Richard Johnson, Professore di Medicina, Università del Colorado Anschutz Medical Campus

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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