Dovresti prendere la melatonina per aiutarti a dormire?

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Foto TB/Shutterstock

Sono medico da oltre 20 anni, 12 dei quali si sono dedicati esclusivamente alla pratica della medicina del sonno. Nel corso degli anni ho assistito a un enorme aumento dell'uso della melatonina da parte dei miei pazienti e delle loro famiglie. Sebbene la melatonina abbia aiutato molti dei miei pazienti, ci sono alcune preoccupazioni che vale la pena condividere.

In primo luogo, non sono sicuro che la maggior parte dei miei pazienti che assumevano melatonina prima della mia valutazione clinica sapesse esattamente cosa fosse la melatonina. La melatonina è un ormone prodotto da una ghiandola del cervello chiamata ghiandola pineale. La funzione principale della melatonina è la regolazione del sonno.

I livelli di melatonina aumentano in risposta all'oscurità, dicendo al cervello che è arrivata la notte ed è ora di dormire. Quando c'è una luce intensa, come al mattino, la produzione di melatonina si interrompe e il cervello sa che è giorno.

Le proprietà di regolazione giorno-notte della melatonina e della luce le rendono i due fattori chiave nell'instaurazione dell'orologio interno sonno-veglia, o quello che viene chiamato il “ciclo circadiano”.

Un disturbo circadiano si verifica quando c'è una discrepanza tra l'orologio interno e l'ora socialmente accettata per andare a dormire o svegliarsi, come si vede quando qualcuno viaggia attraverso fusi orari e ha il jet lag. Ma il jet lag a volte può verificarsi in assenza di viaggio. Ad esempio, quando rimani in un ambiente con luci intense fino a tarda notte, inganni il tuo cervello facendogli pensare che sia ancora giorno. In questo caso, la produzione di melatonina non si verifica e non ti senti assonnato fino a tarda notte, o talvolta nelle prime ore del mattino.

Ho visto molti adolescenti venire nella mia clinica perché non riescono a dormire fino alle 2:3 o alle XNUMX:XNUMX, ma sono svegli a guardare video sui loro dispositivi elettronici fino a tarda notte.

Di solito consiglio ai miei pazienti di spegnere le luci a un orario ragionevole e di aspettarmi che la sonnolenza inizi a manifestarsi entro un'ora. Ma ci vuole tempo prima che l'orologio naturale si abitui a un nuovo programma, e spesso i miei pazienti preferiscono usare un integratore di melatonina per accelerare la regolazione dell'ora circadiana.

Con l'aumento dell'uso di dispositivi elettronici, i disturbi del sonno hanno diventare abbastanza comune e l'uso di melatonina è aumentato. A causa delle sue proprietà di promozione del sonno, la melatonina è anche un'opzione incredibilmente attraente per le persone che soffrono di insonnia o disturbi del sonno.

Melatonina da banco

In alcuni paesi, come gli Stati Uniti, la melatonina può essere acquistata senza prescrizione medica. Questa situazione mi preoccupa perché una mancanza di regolamentazione può significare un aumento del rischio di assumere una dose o ingredienti diversi da quelli riportati. In effetti, uno studio sugli integratori di melatonina ha rilevato che il contenuto dell'ormone variava da -83% a +478% del contenuto etichettato. I ricercatori hanno anche scoperto altre sostanze che non erano state segnalate per essere nella preparazione, tra cui serotonina e valeriana.

Nell'UE, nel Regno Unito e in Australia si ottiene la melatonina solo su prescrizione medica per il trattamento a breve termine dell'insonnia. Questo approccio consente una migliore regolamentazione, comprensione e spiegazione di rischi, benefici e alternative all'uso della melatonina.


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Anche se la melatonina è un ormone naturale, non è priva di effetti collaterali, il più comune è mal di testa e vertigini. Si può anche interagire con altri medicinali, come anticoagulanti (farmaci che aiutano a prevenire la formazione di coaguli di sangue).

migliore prova di sicurezza per l'uso della melatonina è solo per uso a breve termine (da uno a tre mesi) ea basse dosi (0.5-1 mg). Gli effetti a lungo termine della melatonina rimangono sconosciuti.

Ho usato la melatonina o l'ho consigliata ai miei pazienti? Assolutamente. Ma solo quando so esattamente per cosa lo sto consigliando. L'insonnia può essere un sintomo di un disturbo del sonno come la sindrome delle gambe senza riposo o l'apnea ostruttiva del sonno, oppure può essere un sintomo di un'altra condizione, come depressione, asma o dolore.

Quando uno specialista del sonno identifica la diagnosi corretta, è possibile esplorare le opzioni di trattamento. Quando devo prescrivere la melatonina, di solito raccomando di iniziare con la dose più bassa possibile (0.5 mg) una o due ore prima dell'ora di andare a dormire e raccomando al paziente di spegnere le luci o di abbassarle prima di prendere la melatonina. Consiglio anche di evitare altri fattori che contribuiscono al sonno scarso, come i prodotti contenenti caffeina dopo le 3:XNUMX, l'esercizio fisico intenso la sera o l'uso di dispositivi elettronici prima di coricarsi.

Circa l'autore

Lourdes M. Del Rosso, Dottorando, Disturbi del sonno, Università di Portsmouth

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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