Modifica del comportamento

Il trattamento di malattie o lesioni altrui potrebbe non essere unicamente umano

 scimpanzé come badanti 2 12

Gli scimpanzé della comunità di Rekambo in Gabon, nell'Africa occidentale, non mancano mai di sorprendere. Tanto per cominciare, sono noti uccidere e mangiare tartarughe, che li distingue da qualsiasi altra comunità di scimpanzé. Ora sono stati visti mostrare un altro comportamento unico, mai visto prima nonostante molti anni di scrupolose ricerche.

Nel loro nuovo studio pubblicato sulla rivista Current Biology, i ricercatori hanno descritto come hanno visto gli scimpanzé Rekambo applicare gli insetti alle proprie ferite aperte e, cosa ancor più sorprendente, anche alle ferite degli altri membri della comunità.

Anche di per sé, curare le ferite con gli insetti è un'osservazione rivoluzionaria, ma fino ad ora nessun altro animale, a parte l'uomo, è stato visto curare le ferite degli altri.

Gli umani lo sono stati utilizzando rimedi locali (come radici, foglie, corteccia e altri animali) come medicinali da almeno 5,000 anni, una pratica che è stata tramandata di generazione in generazione all'interno delle società di tutto il mondo.

Ce ne sono alcuni uso di invertebrati anche nella medicina umana tradizionale. Ad esempio, sono state utilizzate le sanguisughe per pulire le ferite, lumache e lumache per curare le infiammazioni, ragnatele per medicare le ferite e tenaglie per termiti per iniettare medicinali sotto la pelle.

È possibile, forse, che un tale uso culturale di piante e animali per curare ferite e malattie sia stato ereditato da un comune antenato simile a una scimmia milioni di anni fa?

Automedicazione negli animali

Come negli esseri umani, automedicazione negli animali selvatici non è raro: individui di una vasta gamma di specie, inclusi gli scimpanzé, selezionano particolari alimenti vegetali che contengono sostanze chimiche note per trattare l'infezione da parassiti.

Per esempio, bruchi ingerire tossine vegetali quando infettato da mosche parassite e gorilla consumare un'ampia varietà di piante che contengono composti noti importanti nelle medicine tradizionali umane.

Anche alcune specie, come le formiche di legno anticipare l'infezione, aggiungendo resina antimicrobica dagli alberi vicini ai loro nidi, che riduce l'esposizione della colonia ai microbi.

Ad oggi, però, questo comportamento diffuso è quasi sempre incentrato sull'automedicazione con materiale vegetale. Mai prima d'ora è stato osservato l'uso di insetti sulle ferite.


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Gli scimpanzé rivoluzionari

In un periodo di 15 mesi, a partire da novembre 2019, il team ha osservato 76 ferite aperte su 22 diversi scimpanzé. Ci sono stati 22 eventi di applicazione di insetti da parte di dieci diversi scimpanzé. In 19 occasioni, vari individui sono stati visti applicare un insetto su una delle proprie ferite.

Catturarono un insetto nell'aria, che immobilizzarono stringendolo tra le labbra. Quindi lo posizionavano su una superficie esposta della ferita e lo spostavano usando la punta delle dita o le labbra. Infine, hanno estratto l'insetto dalla ferita.

Ma l'uso degli insetti non si è fermato qui. In un notevole atto di "allocare" (prendersi cura di un altro individuo) una madre è stata vista applicare insetti sulla ferita della sua prole, e altri due scimpanzé adulti hanno curato le ferite di un altro membro della comunità.

Perché è importante

I ricercatori non sanno ancora quali insetti sono stati utilizzati, se hanno proprietà chimiche associate o, soprattutto, se applicarli alle ferite abbia dei benefici per la salute. Ma quello che sanno è che il comportamento degli scimpanzé è straordinario per una serie di ragioni.

In primo luogo, è probabilmente un esempio di comportamento allo-medicazione (medicare gli altri) nelle scimmie, che non è mai stato visto prima.

Gli autori ritengono che questo sia un possibile comportamento prosociale, definito come quello che avvantaggia un altro individuo. Gli esseri umani sono caratterizzati dalla nostra propensione a fare volontariato, condividere e cooperare tra gli altri, ma non è chiaro se anche altre specie, in particolare i nostri cugini strettamente imparentati, mostrino questo tipo di comportamento.

C'è prove di prosocialità nei bonobo in cattività (l'altro nostro più vicino parente vivente) che sono stati visti aiutare un membro non familiare e non del gruppo a procurarsi il cibo durante un'attività sperimentale.

Ma fino ad ora, la sua presenza negli scimpanzé lo è contenzioso. L'attuale studio spinge senza dubbio l'ago verso la condivisione di alcune tendenze prosociali con gli esseri umani.

In secondo luogo, l'automedicazione è stata a lungo associata ingestione di piante con specifiche proprietà medicinali. In un recente studio, sono stati mostrati gli oranghi mescolare la saliva con foglie di piante contenenti proprietà antinfiammatorie e applicarla a varie parti del loro corpo: il primo caso registrato di automedicazione topica negli animali.

Ma mai prima d'ora gli scienziati hanno osservato gli scimpanzé (o qualsiasi animale) essenzialmente "curano" una ferita, né applicano una specie animale diversa a una ferita.

In questo senso, le osservazioni si distinguono per cosa stanno facendo questi scimpanzé e come. Comunemente noto come "unzione", lo sfregamento di un materiale, oggetto o sostanza su una superficie corporea è stato osservato in numerose specie.

I mammiferi sono particolarmente noti per strofinarsi contro alberi e rocce o con frutti e artropodi cogliere un profumo particolare, e gli uccelli sono stati visti catturare e strofina i millepiedi sul loro piumaggioprobabilmente a scoraggiare le zecche.

Nei primati è diffuso anche il comportamento dell'unzione. Non è ancora chiaro se gli scimpanzé Rekambo stiano effettivamente strofinando gli insetti. Ma poiché prendono di mira in modo univoco le ferite aperte, suggerisce che potrebbe essere un atto terapeutico.

Quali sono le prospettive di #GHOFOSS?

L'identificazione e l'analisi delle specie di insetti utilizzate dagli scimpanzé Rekambo saranno fondamentali per rivelare lo scopo e l'efficacia di questo comportamento farmacologico recentemente segnalato. Forse si rivelerà che gli insetti del Gabon hanno proprietà cicatrizzanti o antinfiammatorie, proprio come le piante usate dagli oranghi.

Infine, anche se ci possono essere poche controversie sul diversità culturale negli scimpanzé, gli scimpanzé Rekambo continuano a distinguersi per la loro unicità. Si pone la domanda, cos'altro hanno in serbo questi scimpanzé per noi?The Conversation

Circa l'autore

Alessandro Piel, Docente di Antropologia, University College London, UCL e Fiona Stewart, Docente in Conservazione della fauna selvatica, Liverpool John Moores University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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